Guía práctica de la prescripción: 12 preguntas (y 1 advertencia final) para averiguar si estás a tiempo y de cuánto tiempo dispones para ejercitar una acción

Santiago Cavanillas Múgica

SUMARIO: Presentación: m, s y... t; 1. ¿Es una acción imprescriptible?; 2. ¿Está la acción sujeta a la presentación de protesta o denuncia previa?; 3. ¿Está la acción sujeta a algún plazo especial de prescripción?; 4. ¿Tiene la acción naturaleza personal o real?; 5. ¿Depende el derecho que pretendes reclamar de algún plazo de garantía?6. ¿Cuál es el día inicial (dies a quo) del plazo de prescripción?; 7. ¿Cuál es el día final (dies ad quem)?; 8. ¿Se ha suspendido la prescripción; cómo puedo suspenderla?; 9. ¿Es un plazo de prescripción (en sentido estricto) o de caducidad?; 10. ¿Se ha interrumpido la prescripción; cómo puedo interrumpirla?; 11. ¿Hay remedio para casos desesperados, por eso de que la prescripción es una institución non grata?; 12. ¿No hay alternativas?; Advertencia final

Presentación: m, s y... t

El análisis de la prosperabilidad de una demanda debe ser, al menos, tridimensional: además del eje "material" (sustantivo y procesal) y el "espacial" (determinación de normativa aplicable y tribunal competente), debe cubrir el eje temporal, que es el que es objeto de esta guía. Ponte, por tanto, en la situación del estudiante de grado o postgrado que tiene entre manos una caso práctico, simulado o real, respecto del que debe valorar la posibilidad de iniciar un litigio. Ya has resuelto las incógnitas "material" -m- y "espacial" -s- (por lo tanto, sabes lo que puedes pedir y a quién, con qué fundamento y ante qué tribunal) y la cosa pinta bien; en definitiva, has identificado qué acción puedes ejercitar y crees que las probabilidades de éxito son razonablemente altas.

Para completar el examen, te queda el análisis temporal -t-: necesitas saber: a) si estás a tiempo de ejercitar la acción que prevés exitosa y b) caso afirmativo, de cuánto tiempo dispones para ello. En este análisis confluyen muchas variables, incluidos tres tipos de plazos: de denuncia o protesto, de garantía y de prescripción (en sentido amplio, es decir, prescripción y caducidad). El profesional avezado, guiado por la experiencia, puede quemar etapas en el análisis de los problemas jurídicos e identificar de forma rápida y casi intuitiva cuáles son las claves del caso. Como estudiante o profesional en formación es preferible que prescindas de atajos. Por eso, te propongo esta guía en forma de 12 preguntas (y una advertencia final) que debes formularte consecutivamente hasta que tengas resuelta tu última incógnita: t.

Por si acaso la inmersión en una tarea de resolución de problemas no te genera, como a la mayoría de los estudiantes, un plus de motivación, añado un dato que te puede aportar un "chute" añadido de adrenalina: gran parte de las demandas de responsabilidad civil contra abogados (o procuradores) se originan por haber dejado prescribir la acción cuyo cuidado se les había encomendado o, de forma más general, haber errado en el análisis de t (o haber procrastinado en la ejecución de las decisiones resultantes de ese análisis).

1. ¿Es una acción imprescriptible?

Desengáñate: el número de acciones imprescriptibles, en el Derecho privado, es reducido. El pudor académico me obliga a decir que la lista que sigue no es exhaustiva, pero lo que es seguro es que no será mucho más extensa:

En fin, si tu acción es imprescriptible, indescriptible ha de ser tu satisfacción (aunque conviene que leas, todavía, la advertencia final de esta guía); si no, tendrás que seguir con las siguientes preguntas.

2. ¿Está la acción sujeta a la presentación de protesta o denuncia previa?

Para algunas acciones (ninguna de las imprescriptibles que he mencionado arriba), el legislador impone al actor el deber de presentar una previa denuncia (nada que ver con la denuncia penal; se trata de una mera declaración de disconformidad) en un plazo brevísimo (o de forma inmediata), lo que justifica que te debas hacer esta pregunta de forma urgente.

Son dos los campos en los que principalmente se presentan estos deberes de denuncia o protesta previa:

Si la acción que pretendes ejercitar no está condicionada a denuncia o protesta previa, o esta se ha producido, puedes seguir con la siguiente pregunta.

3. ¿Está la acción sujeta a algún plazo especial de prescripción?

Para pesadilla de estudiantes, el BOE está plagado de normas que establecen plazos específicos de prescripción para determinadas acciones. Y lo malo es que prácticamente todos son más breves que los que, por defecto, establecen los arts. 1962-1964 CCiv y analizaremos en la pregunta siguiente.

¿Dónde puedes encontrar estos plazos especiales?

Aquí tienes una selección de plazos especiales de prescripción (Derecho estatal), ordenada de mayor a menor brevedad, por si te resulta útil. He escalonado los casos en función de su relevancia práctica (con prisma civilista):

  • 30 días
  • Impugnación de acuerdos de consejo de administración de sociedades de capital (art. 251 LSC) [Caducidad]
  • 2 meses
  • Anulación laudo arbitral (art. 41.4 LArb) [Caducidad]
  • 3 meses
  • Impugnación de acuerdos de comunidad de propietarios (salvo contrarios a ley o Estatutos) (art. 18.3 LPH) [Caducidad]
  • 6 meses
  • Saneamiento por vicios ocultos en contrato de compraventa (art. 1490 CCiv) [Caducidad]
  • Exceso o defecto de cabida en contrato de compraventa de inmuebles (art. 1472 CCiv)
  • Acción cambiaria de endosantes contra librados u otros endosantes (art. 88 LCCh)
  • Indemnizaciones por accidente aéreo (art. 124 LNA)
  • 1 año
  • Responsabilidad extracontractual general (art. 1968 CCiv)
  • Interdictos posesorios de retener y recobrar (art. 1968 CCiv) [Caducidad]
  • Impugnación de acuerdos de comunidad de propietarios que sean contrarios a la ley o los Estatutos (art. 18.3 LPH) [Caducidad]
  • Impugnación de la paternidad (arts. 136 y 137 CCiv) o del reconocimiento de la filiación (art. 141 CCiv) [Caducidad]
  • Acción de repetición contra el productor del vendedor que ha hecho frente a la reclamación del consumidor por falta de conformidad (art. 124 3º LGDCU)
  • Impugnación de acuerdos de junta general de accionistas de sociedades de capital (art. 205 LSC) [Caducidad]
  • Revocación de donaciones por ingratitud (art. 652 CCiv) [Caducidad]
  • Daños por incumplimiento de esponsales (art. 43 CCiv) [Caducidad]
  • Acciones individuales por competencia desleal (art. 35 LCD) (también 3 años desde la terminación de la conducta desleal)
  • Acciones cambiarias del tenedor contra endosantes o librador (art. 88 LCCh)
  • Responsabilidad de los registradores de la propiedad (art. 311 LH)
  • Acciones derivadas del contrato de transporte terrestre de mercancías (art. 79 LCTTM) (2 años si infracción dolosa o consciente); idem para el transporte marítimo (art. 286 LNM)
  • Indemnización por clientela o por daños en contrato de agencia (art. 31 LCA)
  • 2 años
  • Daños materiales por defectos en la construcción (art. 18 LOE)
  • Acciones derivadas de contrato de seguro de daños (no acción directa) (art. 23 LCS)
  • Derechos del usuario en viajes combinados (art. 164 LGDCU)
  • 3 años
  • Daños causados por productos defectuosos (art. 143 LGDCU)
  • Falta de conformidad en la compraventa de bienes de consumo (art. 123 LGDCU)
  • Pago de servicios profesionales o de hostelería (art. 1967 CCiv)
  • Pago del precio de la compraventa de consumo (art. 1967 CCiv)
  • Rendición de cuentas de la patria potestad (art. 168 CCiv)
  • Acción cambiaria contra aceptante (art. 88 LCCh)
  • Daños causados por accidente nuclear (art. 15 Ley sobre responsabilidad civil por daños nucleares o producidos por materiales radiactivos )
  • 4 años
  • Protección frente a las intromisiones ilegítimas en honor, intimidad y propia imagen (art. 9.5 LO 1/1982) [Caducidad]
  • Nulidad (anulabilidad) del contrato por vicios de consentimiento o defecto de capacidad (art. 1301 CCiv)
  • Responsabilidad de administradores de sociedades de capital (art. 241 bis LSC)
  • Rescisión de contratos por fraude, lesión, etc. (art. 1299 CCiv) [Caducidad]
  • Responsabilidad de los administradores concursales (art. 36 LC)
  • Responsabilidad contractual del auditor de cuentas (art. 26.4 LAC)
  • Revocación de donaciones por incumplimiento del modo (jurisprudencia) [Caducidad]
  • 5 años: excuso la enumeración de acciones personales sometidas al plazo de 5 años por ser ahora el plazo común de prescripción, como veremos en la pregunta siguiente.
  • 20 años
  • Acción hipotecaria (128 LH y 1964 CCiv)

Una última advertencia: comprueba cómo interpreta la jurisprudencia la norma que establece el plazo: movida por el canon de interpretación restrictiva de que se trata en la pregunta 11, la jurisprudencia puede reducir notablemente el supuesto de la norma y salvarte de ese plazo especial y más reducido.  

A falta de plazo especial, debes acudir a la pregunta siguiente; si lo hay, salta a la pregunta 5.

4. ¿Tiene la acción naturaleza personal o real?

A falta de regla especial sobre el plazo de prescripción, se aplican los establecidos en los arts. 1962 a 1968 CCiv, que son:

Por defecto, asume que todas las acciones son personales, excepto aquellas que tienen por objeto la propiedad o un derecho real, que se reivindica o se pide que se declare (acción declaratoria o confesoria) o niegue (acción negatoria). Además, la jurisprudencia ha considerado reales la acción de petición de herencia y aquella que una comunidad de propietarios o un copropietario dirige contra el vecino que ha ocupado algún elemento común de la vivienda.

5. ¿Depende el derecho que pretendes reclamar de algún plazo de garantía?

Si tu acción se funda en un régimen especial de responsabilidad contractual o extracontractual, es posible que se vea afectada por otro plazo distinto al de la prescripción, que es el llamado plazo de garantía. En estos casos, el régimen de responsabilidad está condicionado a que el daño o defecto que sirve de fundamento a la correspondiente acción se manifieste en un plazo fijado a contar desde un momento legalmente determinado. Se trata de un condicionante temporal añadido al de la prescripción, por lo que, en estos casos, has de cuidar de dos cosas: que el daño o defecto se manifieste dentro del plazo de garantía y que la acción se ejercite dentro del plazo de prescripción.

Aunque se trata de dos plazos independientes, el legislador en ocasiones los entremezcla, así que lo mejor es examinar los tres principales plazos de garantía existentes en nuestro Derecho:

Si el derecho que pretendes reclamar no está sujeto a plazo de garantía o si, estándolo, el daño o defecto se ha presentado dentro del mismo, pasa a la siguiente pregunta; si no, te recomiendo que no te rindas sin leer la pregunta 12.

6. ¿Cuál es el día inicial (dies a quo) del plazo de prescripción?

Con las preguntas 3 y 4 has averiguado cuál es el plazo de prescripción de tu acción. Si, así, te sobra tiempo por todas partes, ¡enhorabuena! Lo más probable es, sin embargo, que tengas que afinar un poco más los cálculos para saber si la acción está efectivamente prescrita o, al menos, para saber hasta qué día dispones para ejercitarla. Para ello, es esencial, en primer lugar, comprobar desde qué día comenzó a transcurrir el plazo de prescripción o, lo que es lo mismo, cuál es su día inicial o dies a quo. El plazo es de x días, meses o años, pero ¿a contar desde cuándo?

La averiguación del dies a quo tiene un componente legislativo y otro jurisprudencial.

El componente legislativo debes encontrarlo en dos fuentes principales:

Conviene, además, que atiendas a la doctrina jurisprudencial que interpreta los preceptos antes aludidos, pues los tribunales han utilizado frecuentemente el expediente de retrasar el dies a quo como forma de someter la prescripción a la interpretación restrictiva que, según la jurisprudencia, merece (ver pregunta 11). En esa línea, por ejemplo, la jurisprudencia ha retrasado el inicio del plazo de prescripción anual de la responsabilidad extracontractual hasta que han quedado fijadas las lesiones producidas a la víctima (por el alta médica o por la firmeza de la resolución sobre incapacidad laboral), hasta que ha cesado la producción de daños cuando estos se han venido produciendo de forma continuada o hasta el conocimiento por la víctima de la firmeza del auto de sobreseimiento o sentencia penal absolutoria que abren la vía civil.

Esta jurisprudencia es bastante "quisquillosa", así que conviene que la examines con atención antes de darla por aplicable a tu caso. Por si te sirve de ayuda, señalo aquí lo que podríamos denominar "líneas de tendencia" en nuestra jurisprudencia:

7. ¿Cuál es el día final (dies ad quem)?

Ya conoces el día inicial o dies a quo y el plazo de prescripción, pero ¿cuál es exactamente el último día de que dispones para presentar la correspondiente demanda (o, como veremos, suspender o interrumpir la prescripción)?

Los plazos de prescripción y caducidad son plazos civiles, por lo que se aplican las reglas del cómputo civil o natural, que, a diferencia de las procesales o administrativas, no descuentan los días inhábiles (art. 5 CCiv); sin embargo, la jurisprudencia introdujo en 2009 una importante matización: para la presentación de la demanda, al día final se le debe aplicar lo dispuesto en el art. 135 LEC, que supone extender el plazo hasta las 15 horas del siguiente día hábil. Siguen unas simulaciones que aplican tanto el art. 5 CCiv como el 135 LEC:

Dies a quo

Plazo

Dies ad quem: Último día  (al día siguiente la acción estará prescrita)

+ “suplemento” art. 135 LEC

31 de enero de 2017

10 días

10 de febrero de 2017 (viernes)

15 horas del 13 de febrero de 2017

1 mes

28 de febrero de 2017 (martes)

15 horas del 1 de marzo de 2017

6 meses

31 de julio de 2017

15 horas del 1 de septiembre de 2017

1 año

31 de enero de 2018

(miércoles)

15 horas del 1 de febrero de 2018

Ahora que ya has determinado el día final, puede ocurrir que este ya haya expirado o se encuentre relativamente próximo a hacerlo. Tendrás que examinar, entonces, si se ha podido producir una suspensión o interrupción de la prescripción o causarlas tú mismo. De eso tratan las siguientes preguntas.

8. ¿Se ha suspendido la prescripción; cómo puedo suspenderla?

La suspensión es una figura infrecuente en el Derecho español. Su peculiaridad reside en que congela temporalmente el cronómetro, pero no lo pone a cero. Levantada la suspensión, el plazo continúa corriendo desde donde se encontraba al producirse la suspensión.

La principal causa de suspensión actualmente existente es el inicio de una mediación (art. 4 LM). Si acudieras a la mediación o si, por azar, te encontraras con alguna otra manifestación de esta suspensión de los plazos, recuerda lo que se explica en el párrafo anterior sobre que el cronómetro no se reinicia, sino que solo se detiene temporalmente. Y presta atención a la determinación del momento exacto en que cesan los efectos suspensivos y el cronómetro reanuda su marcha.

La suspensión no es la única forma de detener el cronómetro de la prescripción. También se puede detener mediante una interrupción de la prescripción, pero, para ello, toca comprobar antes si el plazo que afecta a tu acción es un plazo de prescripción (en sentido estricto) o un plazo de caducidad.

9. ¿Es un plazo de prescripción (en sentido estricto) o de caducidad?

Probablemente la principal diferencia práctica entre los plazos de prescripción (en sentido estricto) y los de caducidad reside en que solo los primeros son susceptibles de interrupción. Así que, si has llegado a este punto buscando un poco de "oxígeno temporal", reza por que el plazo que te ocupa sea de prescripción (en sentido estricto).

Para comprobar si es así en tu caso, cuatro consejos:

Si tu plazo es de caducidad, el cronómetro correrá inexorablemente desde la fecha inicial (dies a quo); si eso te aboca a una situación desesperada, prueba con las preguntas 11 y 12. Si tu plazo es de prescripción, se puede interrumpir, así que pasa a la siguiente pregunta.

10. ¿Se ha interrumpido la prescripción; cómo puedo interrumpirla?

Si el plazo es de prescripción (en sentido estricto), eso significa que es susceptible de interrupción. La interrupción de la prescripción coloca cronómetro a cero: la prescripción empieza a correr nuevamente desde ese momento. Las formas de interrupción de la prescripción están reguladas, con carácter general, en el art. 1973 CCiv. Dada su importancia, examinaremos cada una de las formas reconocidas de interrupción:

A) Reconocimiento por el deudor

Es el caso más fácil, pero menos frecuente: el propio deudor o potencial demandado reconoce, expresa o tácitamente, la existencia del derecho cuyo cuidado te han encomendado.

B) Reclamación extrajudicial

C) Demanda y otras actuaciones procesales

Principales actos procesales que producen interrupción de la prescripción (detalles en la jurisprudencia):

Las dos preguntas que siguen se ponen en el peor escenario: ya no estás a tiempo de interrumpir la prescripción, y esta se ha consumado...

11. ¿Hay remedio para casos desesperados, por eso de que la prescripción es una institución non grata?

Al Tribunal Supremo no le cae simpática la prescripción, porque "no está basada en principios de estricta justicia, sino de seguridad jurídica y de presunción de abandono del ejercicio del derecho". Veamos si esta posición jurisprudencial puede paliar tu situación desesperada.

12. ¿No hay alternativas?

No te cebes en tu desgracia. La acción está prescrita, pero, a lo mejor, los hechos de tu caso también encajan en los presupuestos de otra acción que, esta sí, está viva. De hecho, quizás por su postura reticente hacia la prescripción, la jurisprudencia es generosa a la hora de reconocer vías alternativas, siempre que se den las condiciones necesarias.

Aquí tienes cuatro ejemplos de vías alternativas:

Advertencia final

Aunque, después de haber examinado las preguntas anteriores, llegues a la conclusión de que estás a tiempo, que tu acción está viva, aún conviene que leas esta advertencia final.

En casos extraordinarios y con fundamento en el art. 7 CCiv, los tribunales han desestimado acciones no prescritas por haberse interpuesto con "retraso desleal". Tranquilidad, eso no significa que no debas tomarte el tiempo que necesites para decidir y preparar tu demanda. Solo debes preocuparte si: